Ten už v dětství rád kreslil, maloval v přírodě a toužil se stát malířem. Jan studoval na gymnáziu v Havlíčkově Brodě, poté na reálce v Kutné Hoře a nakonec dokončil měšťanskou školu v Přibyslavi a Havlíčkově Brodě. Zrzavý se učil malovat u Karla Reisnera nebo Františka Ženíška. Od roku 1907 studoval na Umělecké průmyslové škole v Praze, uvažoval o herecké dráze, měl i literární ambice.

Jenže ze školy byl po dvou letech vyloučen, cestoval po Francii, do které se opakovaně vracel. Zrzavý pracoval pro Národní divadlo, maloval krajiny, věnoval se figurální technice, ilustroval. V polovině šedesátých let byl jmenován národním umělcem.

Jan Zrzavý zemřel 12. října 1977 v Praze a pochován je na hřbitově v Krucemburku, ač zde trvale nikdy nežil, jezdil sem pouze na prázdniny k dědečkovi z otcovy strany.

Ale Krucemburk si zamiloval, a proto bylo jeho přáním  být pohřben právě zde. Že si toho v Krucemburku váží, dokazuje svojí aktivitou Společnost Jana Zrzavého, jeho jméno nese i jejich náměstí, na kterém odhalili před třemi lety při 120. výročí umělcova narození pamětní desku s bustou Jana Zrzavého. Jejím autorem je někdejší malířův blízký přítel, sochař Bohumír Koubek.

Jiří Víšek